Utilizzo nel doping

L'eritropoietina, più nota negli ambienti sportivi come EPO, è molto utilizzata come doping dagli atleti, in particolare negli sport di fondo, come il ciclismo, in quanto tende ad aumentare il livello di globuli rossi nel sangue migliorando così lo scambio d'ossigeno e la resistenza all'esercizio fisico. Nella pratica sportiva l'EPO ha soppiantato il ricorso all'autotrasfusione di sangue per la facilità d'uso e la maggior conservabilità del preparato rispetto al sangue umano. l'EPO è stata utilizzata dagli sportivi a partire dai primi anni novanta.
Dal 2000 nel ciclismo sono stati introdotti controlli incrociati sangue-urina che hanno ridotto pesantamente l'utilizzo di tale ormone, in particolare in Francia ed Italia dove maggiore è stato l'impegno nella lotta al doping. Le principali forme di eritropoietina esogena sono:
-l'eritropoietina ricombinante umana (rHuEPO)
-la darbepoietina.
L'eritropoietina ricombinante umana, presenta solo lievi differenze (a livello delle catene di carboidrati) rispetto all’EPO fisiologica, che tuttavia si riflettono sul comportamento chimico e fisico della molecola. Ai fini ergogenici la rHuEPO viene utilizzata con somministrazioni iniettabili ogni 2-3 gg, per 3-4 settimane, associata a preparati di Ferro. Infatti, in condizioni di stimolazione da eritropoietina, diventa necessario fare sintetizzare l’emoglobina negli atleti ad un ritmo molto più elevato che di norma e ciò necessita di un adeguato rifornimento di ferro per mantenere l’efficienza eritropoietica. Emivita e.v. 8,5 ore. Raggiunta la fase di mantenimento l’assunzione può avvenire a dosi più basse, di più difficile individuazione ai controlli antidoping.
La Darbepoietina è più stabile dell’EPO, con emivita più prolungata (e.v. 25,3 ore) e maggiore efficacia; è più facilmente identificabile per caratteristiche strutturali diverse dal prodotto umano endogeno e per la minore clearance.
Il comitato olimpico Internazionale ha bandito l'uso dell'EPO nel 1990 e rientra nella classe E delle sostanze proibite.